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NASA再次“诈和”,为什么我们总是原谅它?

2015年07月26日 18:30 本文来源于 财新网 | 评论(0
   每次NASA兴师动众地宣布一些“重大发现”的时候,我们也都是欢欣鼓舞地配合,因为我们总是希望,他们能够走的更远
开普勒-452b概念图。 CFP

  【财新网】/火线评论(记者 于达维)北京时间24日零时,美国宇航局(NASA)召开媒体电话会议,公布开普勒太空望远镜的新发现。

  NASA在公告中称,确定迄今最接近“另一个地球”的系外行星:开普勒452b,距离地球1400光年,比地球大概大60%,位于天鹅座。并把这颗行星成为地球更大更老一点的表哥。

  但是消息公布后,网友大呼“上当”。因为NASA在发布会之前的预告说,天文学家们已经接近几千年来我们所梦想的目标:发现另一个地球。而这次的“新发现”,只能说是比之前发现的系外行星跟地球更像,而且只是在直径上、公转周期上像,甚至连它的质量,星球主体及大气构成的主要成分也不知道。

  这次他们发现的位于天鹅座,距离地球1400光年的类地行星,与地球的相似度达到98%,其直径约为地球1.6倍、其公转周期为385天,根据它所围绕的恒星年龄判断,这颗遥远的星球可能是地球十几亿年之后的模样,上面还未必适合人类居住。

  地球人又被NASA忽悠了一次。其实在2014年3月19日,NASA宣布发现开普勒186f,距离地球约492光年。这是第一颗在太阳以外恒星旁发现的适居带内半径与地球相仿的系外行星。就在半年前,NASA宣布确认发现开普勒438b,也是一颗体积与地球相近的岩石质太阳系外行星。更有甚者2010年,NASA曾预告一则“足以让全人类震惊的消息”,结果却只是发现一个疑似年轻黑洞的天体,人们大呼失望。

  尽管这种事情发生了不只一次,但是每次当他们宣布发现“另外一个地球”的时候,我们还是抱以极大的热情,尽管每次都以失望告终,我们也总是希望有下一次。毕竟,这也是人类寻找外星文明,甚至寻找地球之外的移民目的地的唯一希望。

  实际上,地球人追寻太阳系外类地行星的行动,从上世纪60年代就开始了。康乃尔大学的天文学家弗兰克·德里克,以《绿野仙踪》里奥兹国公主的名字,将寻找地外文明的计划(Search for extraterrestrial intelligence,缩写SETI),命名为“奥兹玛计划(Project Ozma)”。他使用位于西维吉尼亚的射电望远镜,尝试接收地外文明世界发出的无线电信号。

  之后形成的SETI@HOME计划之所以更加著名,是因为它号召全球的个人电脑参与到外星信号的分析工作中来,这一计划吸引了300万名志愿者。

  德雷克曾经提出了一个后来被一直沿用的方程,称之为“绿岸公式”,用以推算大量恒星中存在文明的可能性。根据他自己的推算,在银河系的两千亿恒星系统中,大约有上万个拥有先进文明的星球,或谓大约在2000万个恒星中有一个先进文明;其中最近的文明可能距离我们约1000光年远。

  此后其他科学家也曾经套用这个公式,给出自己认为正确的结果,例如阿西莫夫认为,银河系大约存在50多万个文明星球,卡尔·萨根的推算则是,银河系有超过100万个文明星球。所以因此推断的话,我们大概可以在1000万光年到2000万光年的范围内找到另一个文明星球。

  SETI计划的负责人肖斯塔克曾经表示,到2030年,SETI的搜索范围就可以扩大到2000万光年,这时候将肯定可以找到其他文明发来的信号。

  除了被动的接受外星文明信号,还有主动去寻找可以支持类似地球生命的类地行星,而液态水或其他形式的液体是最基本的条件。

  为此科学家提出了“宜居带”(habitable zone)的概念,就是指一颗恒星周围的一定距离范围,在这一范围内水可以以液态形式存在,如果一颗行星恰好落在这一范围内,那么它就被认为有更大的机会拥有生命或至少拥有生命可以生存的环境。

  但是寻找太阳系外行星最大的困难,就是行星本身不发光,反射的信号极其微弱,恒星的光芒要比它周围的行星亮100万到100亿倍,必须屏蔽掉恒星的光亮才能突出行星的特征。

  2009年3月6日世界首个用于探测太阳系外类地行星的飞行器——“开普勒”太空望远镜发射升空。在至少3年半的任务期内,“开普勒”太空望远镜将对天鹅座和天琴座中大约10万个恒星系统展开观测,以寻找类地行星和生命存在的迹象。

  开普勒计划是目前规模最大的计划,它是通过观察行星掠过恒星表面时候的“凌日”现象寻找类地行星。因为当行星越过恒星表面的时候,会遮挡一部分恒星的光亮,通过捕捉这种光亮变化,可以测量行星的公转周期、计算出行星轨道大小以及行星大小。并对其是否有液态水等适合生命存在的特征进行推测。

  “开普勒-452b”可以说是迄今为止人类所发现的太阳系外位于“宜居带”上体积最接近地球大小的行星,这是在寻找太阳系外“第二地球”道路上的重要里程碑。

  截至目前,开普勒找到的候选行星,其中大多数都是体积巨大的气体行星,只有6%的体积上与地球相近,但现在还无法确定这些行星具体的状况。

  当然NASA的这次“诈和”也是为了后面的计划预热,也是为了争取更多的预算,因为最近几年,NASA的预算被逐年缩减,许多重要计划被取消,如果NASA不能让自己总是保持在聚光灯下,告诉国会他们一直在努力,一直在进步,尤其是承载着全世界的希望,他们的众多雄心勃勃的计划仍有可能遭遇被取消的命运。他们所承载的人类探索太空的梦想,也将被一再推迟。

  根据之前的计划,2020年前,欧空局和美宇航局将分别发射“达尔文”号(Darwin)航天器和“类地行星发现器”(TPF)。TPF将包括TPF-C和TPF-I两个类地行星搜索器,两者的结合将通过红外和可见光波长范围内的联合观测,具有发现类地行星并探测行星大气中化学成分的能力。

  此外,美国将和欧洲空间局合作,发射自由飞行干涉仪。这将是一对严格遵守相距一个足球场距离的两台天体望远镜,利用零信号干涉测量法,将两个天体望远镜的信号进行综合,信号峰值与信号波谷相叠加,把明亮的恒星从图像上去除,而围绕恒星旋转的行星所反射的光可以不同的路径通过望远镜的光学系统,在图像上留下痕迹。

  如果TPF可以发现类地行星中的生命迹象,美国航空航天局将在2020年以后申请更强劲的望远镜,以确认和拍摄行星上的生命特征。当然这都是要钱的,而且是要很多钱的。

  所以当每次NASA兴师动众地宣布一些“重大发现”的时候,我们也都是欢欣鼓舞地配合,因为我们总是希望,他们能够走的更远。■

责任编辑:宫靖 | 版面编辑:王永
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